No han faltado grandes berlinas en la historia de los fabricantes franceses, pero no todos los productos de representación de la firma del rombo han tenido tanto éxito, sobre todo en tiempos relativamente recientes. Renault, por ejemplo, siempre ha disfrutado de una relación controvertida con las berlinas más lujosas.

A diferencia de su rival Citroën, que consiguió tener en su gama tanto coches pequeños esenciales como berlinas innovadoras (como el 2CV y el DS), la firma francesa ha tenido mucha más suerte con los coches pequeños y medianos. Sin embargo, el Renault Safrane, el último buque insignia clásico estrenado en 1992 y fabricado durante ocho años, no era en absoluto un coche que no daba la talla.

Galería: Renault Safrane (1992-1996)

Heredero del 25

A principios de los años 90, Renault vivió una transición especialmente importante, coincidiendo con el paso de los números a los nombres reales de los modelos, y con las revoluciones técnicas y de diseño. En la parte inferior de la gama comercial, el éxito estaba garantizado con el Clio, heredero de la exitosa dinastía R5, al que pronto se sumaría el Twingo.

Renault Safrane RXE 1992
Renault Safrane RXE 1992

Por arriba, en cambio, las cosas eran un poco más difíciles: con el 25, Renault había ajustado su enfoque de las grandes berlinas de cinco puertas adelantadas con los R16, 20 y 30, a la solución de portón trasero 'y medio', es decir, con portón pero con una parte añadida que daba la sensación de tres volúmenes, lo que les daba un aspecto un poco más clásico y elegante, conservando su practicidad.

Sin embargo, el 25 tuvo una acogida razonable en su país, pero más tibia en el resto de Europa, en parte por defectos como un mal acabado en comparación con sus competidores alemanes y unos motores que no siempre eran del todo fiables. Se trataba de defectos que su sucesor estaba obligado a superar.

Nace el Safrane

El nuevo modelo, bautizado como Safrane por el nombre utilizado para ciertas versiones del R14 vendidas fuera de Francia, tuvo un desarrollo muy similar, conservando el portón trasero y los volúmenes del 25, hasta el punto de que cuando se presentó en el salón de Ginebra de 1992 surgió la sospecha de que se trataba de un simple restyling del 25.

Renault Safrane Biturbo 1993, plancia
Renault Safrane Biturbo 1993, salpicadero

De hecho, Renault, que se había enfrentado a graves dificultades financieras en la década anterior, se dirigía hacia aguas más tranquilas y había invertido mucho en hacer que el nuevo buque insignia se adaptara mejor a las expectativas del mercado.

Con 4,73 metros de longitud, su diseño ya no era tan anguloso sino más suave, con líneas redondeadas que subrayaban el importante cambio de rumbo estilístico iniciado en esos años, y un interior casi futurista con un panel de instrumentos y mandos inspirados en la aeronáutica, además de muy espacioso.

En cuanto a la mecánica y el chasis, la tracción se mantuvo en la parte delantera como en el 25, pero con una arquitectura de motor transversal más moderna, mientras que la suspensión era independiente en la parte trasera. Las versiones más lujosas estaban equipadas con amortiguadores hidráulicos y neumáticos con sistema de nivelación automática y ABS, mientras que los frenos eran de discos autoventilados delante y de discos macizos o tambores detrás, según el equipamiento y el mercado.

Renault Safrane RXE Quadra 1993
Renault Safrane 3.0 V6 RXE Quadra 1993

La gama de motores ya era bastante variada en su lanzamiento, con una serie de unidades de la familia Douvrin desarrolladas y producidas en colaboración con Peugeot. La base era un 2.0 gasolina, 8 válvulas, con 107 CV de potencia, del que también había una variante de 12V (con tres válvulas por cilindro) y 130 CV para los mercados en los que los motores de más de dos litros estaban más gravados impositivamente, como en Italia.

Por encima de este se encontraban los bloques 2.2 de 8 y 12 válvulas con 110 y 138 CV, mientras que en la parte superior de la gama estaba el 3.0 V6 PRV, fruto de una alianza a tres bandas con Peugeot y Volvo, en una versión de 12 válvulas con 170 CV.

Tras la buena acogida en los años anteriores, Renault decidió incluir un turbodiésel 2.1 de 90 CV, de nuevo procedente de la familia Douvrin. También se ofrecía una transmisión automática de 4 velocidades para los motores más potentes, como alternativa a la manual de 5 marchas de serie.

Renault Safrane Biturbo 1993, movimiento
Renault Safrane Biturbo 1993, en movimento
Renault Safrane Biturbo 1993, detalle
Renault Safrane Biturbo 1993, detalle

El Biturbo era la otra novedad

Manteniéndose más o menos sin cambios durante sus primeros cuatro años de vida, al menos en lo que respecta a los motores, el Safrane enriqueció la gama con diferentes equipamientos, incluyendo algunas ediciones especiales más refinadas.

Las principales innovaciones en materia de motores se introdujeron casi de golpe en 1993, empezando por un segundo turbodiésel de 2,5 litros y 113 CV, junto con la variante 3.0 V6 Quadra con tracción total semipermanente, con acoplamiento viscoso, que ya se ofrecía en el Espace, aunque con el motor de 2,2 litros.

Renault Safrane 2.2 SI RT 1992
Renault Safrane 2.2 SI RT 1992

Sin embargo, la verdadera gran novedad fue, de nuevo en el 93, la versión Biturbo, impulsada por una variante más del 3.0 V6 con doble turbocompresor y una potencia superior a 260 CV y 365 Nm de par. Basado en la versión Quadra, conservaba la tracción a las cuatro ruedas, pero presumía de una velocidad máxima de 250 km/h y un tiempo de 0 a 100 de 7,2 segundos, frente a los 225 km/h y 11,5 segundos del Quadra atmosférico.

Renault Safrane 1996, frontal
Renault Safrane 1996, frontal

El restyling y el declive

La historia del Safrane no fue ciertamente deslumbrante: al igual que su antecesor, el 25, tuvo una buena acogida en Francia y una más débil en el resto de Europa, donde fue criticado no por su facilidad de conducción o su comportamiento en carretera (considerados excelentes), sino por un consumo superior a la media, que los motores más potentes ciertamente no ayudaron a mejorar.

La única excepción fue el turbodiésel de 2,5 litros, con un buen compromiso teniendo en cuenta las prestaciones. Incluso el diseño, siendo moderno, nunca hizo latir más rápido el corazón de los conductores europeos.

Así que en 1996 llegó el relevo, pero con unos resultados que no fueron en absoluto bienvenidos y que, es más, a la luz de los hechos, fueron capaces de empeorar el estilo del buque insignia: un frontal rediseñado pero menos característico y unos faros traseros en forma de L, más originales pero con un sabor demasiado cercano al estilo japonés, no tan popular en Europa en aquella época. 

Renault Safrane 1996, retro
Renault Safrane 1996, trasera

Un cambio de estilo unido a una racionalización de la gama de motores, con el 2.0 y el 2.2 sustituidos por un motor base de algo menos de 2,0 litros y un 2,5 litros más eficiente, ambos diseñados conjuntamente con Volvo, con 136 y 164 CV. Por su parte, un nuevo bloque turbodiésel 2.2dt de 113 CV, esta vez 'todo Renault', sustituyó a los anteriores 2.1 y 2.5.

Además, las versiones Quadra y Biturbo (la única que tiene precios atractivos hoy en día, entre 6.000 y 10.000 euros para los ejemplares mejor conservados de las 103.000 unidades que se construyeron) se dejaron de fabricar, mientras que el 3.0 V6 PRV se actualizó con cabezas de 4 válvulas, 194 CV y transmisión automática de serie.

En términos de ventas, el Safrane continuó su declive hasta el año 2000, cuando la berlina francesa se retiró definitivamente tras sumar algo más de 300.000 unidades, para ser sustituido, aunque dos años después, por el excéntrico Vel Satis, otro modelo cargado de expectativas... que lamentablemente nunca se cumplieron.

Galería: Renault Safrane (1992-1996)