La aceleración del paso del motor de combustión al coche 100% eléctrico está transformando la industria automovilística mundial de manera profunda.

Cambia todo lo que rodea al automóvil: desde la concepción misma y la forma en que los fabricantes diseñan y desarrollan un coche, hasta la forma en que los clientes lo conducen e interactúan con él. Y en este escenario, algunos países, mercados y fabricantes están mejor preparados para afrontar el cambio que otros.

Lo mismo ocurre con los segmentos de coches. Mientras que los SUV y los coches premium y de lujo suelen estar mejor preparados para adoptar la nueva cadena cinemática, otros segmentos, como los coches pequeños (urbanos y utilitarios), se enfrentan a más retos.

Es una cuestión de sensibilidad al precio. A pesar de los esfuerzos, la batería sigue representando una parte importante de los costes de producción de un coche eléctrico. De hecho, cuanto más alto es el segmento en el que se encuentra el coche, más bajo es el impacto de la batería en los costes totales de un vehículo.

Esta es la razón por la que tanto la industria europea como la americana de automóviles eléctricos empezaron a crecer desde arriba, con modelos de lujo y premium. Y esta es la razón por la que la oferta en los segmentos inferiores sigue siendo limitada.

Motor1.com Numbers, el futuro de los coches urbanos

En el primer semestre de 2023, sólo había 18 coches eléctricos pequeños diferentes (segmentos A y B) disponibles en Europa. En cambio, la oferta en China era casi el doble, con 34 modelos diferentes. En Estados Unidos, sólo había dos: el Chevrolet Bolt EV y el MINI Electric. Estos totales contrastan con la gran cantidad de coches pequeños con motor de combustión disponibles.

No hay futuro a menos que...

El futuro de los coches pequeños tiene dos caras. Por un lado, los fabricados en Europa sobrevivirán dependiendo de lo que puedan bajar los costes de las baterías. Europa es una región cara para producir coches, por lo que cualquier aumento de los costes seguirá perjudicando la viabilidad financiera de los segmentos menos rentables.

La fuerte presión de los gobiernos de la región para que se opte por la electricidad está obligando a los fabricantes a dejar de producir coches pequeños o a trasladar la producción fuera de Europa.

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Por otro lado, a medida que aumenta esta presión sobre los fabricantes europeos, se está convirtiendo en la oportunidad perfecta para que la industria china llene este vacío. China puede producir coches eléctricos más baratos gracias al fuerte compromiso del gobierno y a una mano de obra más competitiva. Un coche pequeño chino es de media un 58% más barato que los coches pequeños no chinos en China, lo que significa que tienen potencial para sacudir los mercados extranjeros.

Los coches urbanos y subcompactos fabricados en Europa están condenados al fracaso mientras no cambie la normativa. Regulación en torno a la seguridad/emisiones o en torno a la fiscalidad, partiendo de la base de que no se pueden reducir los costes laborales. En otras palabras, Europa podrá fabricar coches pequeños si hay restricciones a la venta de estos vehículos fabricados en China.

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¿Son realmente un segmento clave?

La pregunta que queda por responder es si los fabricantes europeos u occidentales están interesados en producir coches pequeños en el futuro o dejan este segmento a los fabricantes chinos. Algo que no sería raro, ya que no suelen ser rentables y últimamente muchos de ellos se fabrican en Europa del Este o incluso fuera de Europa.

Los segmentos A y B representaron el 23% de las ventas de turismos en Europa en 2022, el 51% en India, el 28% en el Sudeste Asiático-Pacífico y el 38% en África-Oriente Medio. En consecuencia, siguen siendo un segmento importante en términos de volumen.

¿Se rendirá Occidente ante los fabricantes chinos o apostarán por ellos, aunque no ganen tanto dinero como en los segmentos superiores? Todo dependerá de cómo reaccionen las autoridades.

El autor de este artículo, Felipe Munoz, es especialista en la industria del automóvil en JATO Dynamics.