¿Cuándo se convirtió Audi en una marca premium? No hay una respuesta clara a esta pregunta. En los años 80, la firma de Ingolstadt seguía tomándose muy en serio el lema "La tecnología como ventaja" y sacudió a la competencia con los Audi quattro y Sport quattro.

En 1988, apareció el V8 como nuevo modelo estrella. Aunque técnicamente independiente, a muchos la berlina les pareció un Audi 200 hinchado (ver galería al final de este artículo).

El consejero delegado de la compañía, Ferdinand Piëch lo tenía claro: el sucesor también debía sentar nuevas bases en el exterior. Ya en 1982, Piëch había firmado un contrato con la Aluminium Company of America (Alcoa) para sentar las bases de un nuevo automóvil de gama alta con un diseño ligero. Porque el Audi V8 también demostró que, con un peso en vacío de más de 1,7 toneladas, no era precisamente esbelto.

Galería: Audi Space Frame Concept (1993)

El Audi ASF Concept, el principio de la saga A8

Audi anunció el inicio de una nueva era con la presentación del concept car de aluminio ASF (Audi Space Frame) en el Salón de Tokio, en otoño de 1993. No sólo la carrocería era especial. Bajo el capó había un motor V8 TDI de 3,4 litros. Un motor diésel era todavía bastante inusual en las berlinas de lujo de la época.

Quizá "concept" no sea la palabra adecuada, ya que el ASF era más bien un prototipo casi de producción de la primera generación del A8. Se mostró al público con una carrocería sin pintar de aluminio pulido para acentuar la ligereza del vehículo.

Verdaderamente, era liviano, ya que la carrocería de aluminio del vehículo de serie lanzado en 1994 pesaba sólo 249 kg. Con el motor básico de gasolina de 2,8 litros, el coche de cinco metros marcaba únicamente 1.460 kilogramos en la báscula. Sin extras, por supuesto. Los que más tarde pidieron los motores más poderosos del A8, incluido un W12, se acercaron peligrosamente a la cifra de las dos toneladas.

Audi Space Frame Concept (1993)

Audi Space Frame Concept (1993)

El 'Audi de aluminio' celebró su estreno mundial como sucesor del Audi V8 en el Salón de Ginebra de marzo de 1994. Con la nueva denominación de modelo A8, Audi inició también un profundo cambio en la nomenclatura de los modelos. El Audi A6 le siguió en el verano como sucesor del Audi 100, y en noviembre de 1994 apareció en el mercado la quinta generación del Audi 80, conocido como Audi A4.

El primer A8 fue un éxito. La elegante carrocería tenía una figura completamente distinta frente al voluminoso aspecto del Mercedes-Benz Clase S (W 140). Aunque ambos tenían la misma anchura y casi la misma longitud, el Audi parecía mucho más ligero.

Lo que nos lleva de nuevo al ASF: durante la fase de desarrollo de la carrocería de aluminio intensivo, que es un 40% más ligera que una carrocería convencional, se registraron nada menos que 40 patentes. Y ello a pesar de que, por motivos de seguridad, en algunos puntos era hasta 1,8 veces más gruesa que el acero convencional.

Audi Space Frame Concept (1993)

Audi consiguió adelgazar 110 kg de la carrocería del vehículo. Y subrayaron que aún se podía conseguir más (hasta un 60% menos de peso). Pero no querían poner en peligro las considerables reservas de seguridad.

Para el ASF se utilizaron perfiles extruídos (muchos de ellos con perfiles multicámara cerrados) que, junto con piezas fundidas a presión, forman una rejilla. Alrededor del 75% del trabajo de montaje se realizó a mano en la planta de Audi en Neckarsulm y los perfiles extruídos representaron alrededor del 71% de las 334 piezas individuales.

Sin embargo, el ASF no fue el primer coche en el que Audi apostó por la construcción en aluminio. Ocho años antes, la empresa presentó un Audi 100 con carrocería de aluminio en el Salón de Hannover de 1985. Los bellos Quattro Spyder y Avus de 1991 también tenían esta cualidad.

En la actualidad, el A8 utiliza los últimos desarrollos de la empresa sobre el principio ASF: el aluminio se combina con magnesio, acero y plástico reforzado con fibra de carbono (CFRP). El mayor componente del habitáculo del A8 es el panel trasero de CFRP, que aporta un tercio de la rigidez torsional total del vehículo. El R8, ya descatalogado, también recurría a una combinación de aluminio, acero y carbono.

Galería: Audi V8