Si viajas hasta Sudáfrica, seguramente te sorprenda seguir viendo con cierta frecuencia los primeros Volkswagen Golf clásicos... aunque con un aspecto más joven de lo que debieran. ¿Dónde está el secreto?

La respuesta es sencilla: fuera de Europa, Volkswagen ha seguido fabricando muchos modelos 'descatalogados' para Europa durante una eternidad. Sirvan como ejemplo el Santana en China, durante más de 30 años, o el propio Escarabajo en México, cuyo último ejemplar salió de la cadena de producción en 2003, después de más de seis décadas.

Y también es el caso de la primera generación del Volkswagen Golf, fabricado fuera de Alemania. Y si en la fábrica de 'casa' el modelo se ensambló entre 1974 y 1983, en Sudáfrica el compacto estuvo 26 años en producción.

Galería: Volkswagen Citigolf de Sudáfrica

La fabricación del VW Golf I comenzó en 1978 en la planta sudafricana de Volkswagen en Uitenhage, actual Kariega. En 1984, llegaría el Golf II, similar al modelo europeo. Sin embargo, era más caro que su predecesor, lo que provocó reticencias a la compra. Por ello, la producción del Golf I se reanudó con el nombre de Citi Golf. Volkswagen Sudáfrica se dio cuenta de que la demanda de un coche pequeño y asequible para principiantes era enorme.

Así, se importaron moldes adicionales de la planta de montaje de Volkswagen en Westmoreland (Estados Unidos) en 1988, cuando se interrumpió la producción del Golf I allí.

VW Sudáfrica decidió utilizar únicamente la carrocería de cinco puertas como plataforma para el Citi Golf, ya que los moldes para la carrocería de tres puertas ocuparían un espacio que podría utilizarse para la producción del más novedoso Golf II.

VW Citi Golf in Südafrika
VW Citi Golf in Südafrika

El primer concepto para el "nuevo" Golf I era una versión simple y estilizada del Golf original, que se denominó "EconoGolf". Sin embargo, este concepto se descartó pronto por ser demasiado similar a los modelos de los años setenta.

Tras un exhaustivo estudio de mercado, se decidió que el Mk1 debía "rebautizarse" para insuflar nueva vida al diseño del Mk.1. Los tres primeros prototipos se pintaron de rojo brillante, amarillo y azul, con llantas blancas, parachoques y calcomanías en las puertas, estas últimas con la inscripción "CITI" en la parte inferior de la puerta trasera.

También se colocaron adhesivos con la inscripción "CITIGOLF" en el portón trasero. El motor estándar de 1,3 litros se instaló en una versión ligeramente más potente, modificada en Sudáfrica.

El Citi Golf original sólo estaba disponible en 3 colores (un hecho que se reflejó en la campaña publicitaria de la época, con el eslogan "Rojo, Amarillo, Azul... Not Green!"). Y los temas cromáticos de las campañas publicitarias de los primeros años de producción se inspiraron en parte en las obras del artista holandés Piet Mondrian.

A mediados de 1985, se presentó una nueva versión de alto rendimiento del Citi Golf con motor de 1,6 litros y carburador, denominado Sport. El motor de 1,6 litros del Citi Golf Sport se sustituyó posteriormente por un motor más potente de 1,8 litros con carburador. El lanzamiento al mercado del Citi Golf Sport también supuso la introducción de un nuevo color exclusivo.

Volkswagen Citigolf de Sudáfrica

VW Citi Golf en Sudáfrica (2023)

Volkswagen Citigolf de Sudáfrica

VW Citi Golf en Sudáfrica (2023)

Originalmente, la carrocería era idéntica a la del sustituido Golf Mk1, pero en septiembre de 1988, como parte de un lavado de cara local, se le dotó de una parrilla del radiador inclinada similar a la del Golf II, así como de unos parachoques y faldones más modernos y unas aletas renovadas.

VW Citi Golf in Südafrika
VW Citi Golf in Südafrika

En 1990, Volkswagen Sudáfrica reintrodujo el Golf Mk.1 GTi como Citi CTi. Con el mismo motor de inyección de combustible K-Jetronic de 1,8 litros y 112 CV que el Golf I GTi original, el Citi CTi fue el Citi Golf más rápido jamás fabricado, con una velocidad máxima de algo más de 180 km/h. Fue una adición bienvenida a la gama Citi Golf, ya que se dirigía a conductores más jóvenes que buscaban un coche más rápido a un precio más asequible.

En torno a 2001-2002, todos los modelos Citi Golf estaban equipados de serie con faros cuádruples, limpiaparabrisas trasero e intermitentes montados en el lateral del guardabarros.

En 2004, el Citi Golf recibió un lavado de cara, que incluía un nuevo salpicadero tomado del Skoda Fabia I, el volante del VW Lupo y ventanillas laterales delanteras más grandes.

Volkswagen Citigolf de Sudáfrica

El lavado de cara de 2006 trajo cambios en el parachoques delantero y nuevos pilotos. Antes de este lavado de cara, todos los Citi Golf llevaban faros traseros del estilo de principios de los 80, muy similares a los de los modelos europeos Mark 1, pero las nuevas unidades fueron fabricadas localmente por Hella.

VW Citi Golf in Südafrika

Durante los 25 años de vida del Citi Golf, también se realizaron cambios mecánicos para cumplir las normas locales más estrictas sobre emisiones. Por ejemplo, todos los motores de carburador se sustituyeron por motores de inyección más eficientes en 2008.

A lo largo de la producción del vehículo, se lanzaron numerosas ediciones especiales, como el Designa y el Citi.com, que teóricamente sólo podía pedirse por Internet. Otro modelo especial llamado Deco introdujo en 1995 asientos de cuero de colores a juego.

El modelo VeloCiti fue uno de los más vendidos. Otras ediciones limitadas fueron el Citi Billabong y el Citi Xcite. La última edición especial fue el GTS, del que sólo se construyeron 375 ejemplares. El Chico fue otra variante que se ofreció a finales de la década de 1990.

VW Citi Golf in Südafrika

La penúltima incorporación a la gama del Citi Golf fueron el Citi 1.8iR y el Citi 1.8i (distintivo "i" rojo), que se presentaron en la Auto Africa Expo de Johannesburgo en octubre de 2006.

Presentaban un diseño y un equipamiento mejorados, incluido un kit de carrocería completo, asientos delanteros parcialmente de cuero y molduras de aluminio en el salpicadero. El Citi 1.8i tenía el mismo equipamiento que el iR, a excepción del kit de carrocería. El motor era una unidad de 1,8 litros e inyección de combustible con la misma cilindrada que el legendario CTi, pero con 122 CV de potencia.

Volkswagen Sudáfrica afirmaba que podía acelerar de 0 a 100 km/h en 8,5 segundos. Este coche también fue limitado y sólo se fabricaron 375 unidades entre 2006 y 2008.

El 21 de agosto de 2009, la producción del Citi Golf en Sudáfrica llegó a su fin, después de 25 años. Para celebrarlo, se lanzó una versión especial del Citi Golf, el Citi Mk1, limitada a 1.000 unidades.

Por supuesto, contaba con un equipamiento especial que incluía una suspensión rebajada, llantas de aleación de 15 pulgadas, cristales tintados, volante deportivo de cuero con airbag y bandas laterales cromadas. Los colores disponibles para el Citi Mk1 eran los Shadow Blue Metallic y Black Magic Pearl. El motor básico producía 73 CV, con una cilindrada de 1,4 litros. 

En total, 377.484 unidades del Citi Golf se fabricaron en territorio sudafricano.

VW Citi Golf in Südafrika