En 1907, cuando el automóvil aún no se había establecido como medio de transporte fiable, se celebró la carrera Pekín-París, una de las competiciones de larga distancia más difíciles de todos los tiempos. No había carreteras ni gasolineras. Con sólo cinco vehículos inscritos, la ganó el enorme Itala de Scipione Borghese, el Príncipe de Sulmona.

Desde 1997, este hito del automovilismo ha sido revivido por grupos de entusiastas de los coches clásicos en eventos que son una mezcla de rallies de regularidad y desafíos de resistencia.

Borghese y su Itala ganan la carrera de 1907 (1)

Tras un paréntesis de cinco años provocado por la pandemia y la guerra de Ucrania, el rally Pekín-París ha regresado en 2024 con no menos de 80 coches de época inscritos y competidores de 26 países. Organizado por el grupo británico ERA (Endurance Rally Association), el evento se anuncia como "la mayor aventura automovilística" y "el viaje más extraordinario posible en coche". Y no es una exageración.

A lo largo de 37 días, el rally está atravesando literalmente medio mundo: 14.250 kilómetros que empiezan en China, Mongolia y Kazajstán. Desde allí, cruza el Mar Caspio hasta Azerbaiyán. El desafío continúa por Georgia, Turquía y Grecia. El tramo final pasa por Italia y San Marino, hasta llegar a Francia.

Pekín-París 2024 - Sin coche de apoyo

Tramos devastadores y sin coches de apoyo

No hay conductores profesionales. Muchas de las parejas están formadas por marido y mujer, o padre e hijo, y escapan al estereotipo de coleccionistas adinerados. Con talento mecánico y mucho coraje, los participantes del Pekín-París recorren una media de 385 kilómetros al día, casi todos por caminos de tierra y con algunos tramos devastadores para las mecánicas.

La salida de la octava edición tuvo lugar el 18 de mayo, cerca del tramo de la Gran Muralla más cercano a Pekín. La esperanza de todos los participantes es llegar a París el 23 de junio, viajando por sus propios medios. El mantenimiento de los coches a lo largo del rally depende únicamente de sus pilotos y navegantes, ya que los equipos no pueden contar con coches de apoyo. En ediciones anteriores, la mayoría de los vehículos lograron completar la carrera.

Pekín-París 2024 - American La France 1914, el coche más antiguo de la carrera

Pekín-París 2024 - American La France 1914, el coche más antiguo de la carrera

De coche de bomberos a coche de rally

Llama la atención la antigüedad de los coches inscritos (el modelo más joven es de 1975), así como la variedad de marcas. El coche más antiguo de la competición es, una vez más, un centenario American La France. Nacido en Estados Unidos como camión de bomberos en 1914, fue transformado recientemente en un titánico 'speedster' al estilo de los años 20. Imagínate cuánta gasolina consumirá su motor de 14,5 litros para cruzar medio planeta.

Entre los modelos de antes de la guerra también hay cinco Bentley, un Cadillac 'racer', así como deportivos de marcas poco recordadas hoy en día, como Alvis y Lagonda. En el duodécimo día de competición, en el momento de escribir este artículo, el coche líder en el Pekín-París era un Chevrolet coupé de 1939 tripulado por el dúo británico Richard Walker/Faith Douglas.

Pequim-Paris 2024 - Rolls-Royce Silver Shadow 1968 levanta poeira

Pekín-París 2024 - Rolls-Royce Silver Shadow 1968 levanta el polvo

De los modelos de posguerra, cabe mencionar un Citroën DS 1973, un Rolls-Royce Silver Shadow de 1968, un puñado de Ford Escort Mk I y Mk II de los años 60 y 70 e incluso un Anadol STC-16 de 1974, un deportivo de fabricación turca muy poco conocido en Occidente. ¿Y qué decir de las parejas que han decidido cruzar dos continentes, atravesando barrizales y ríos en algunas de las zonas menos pobladas del planeta, a bordo de un Sunbeam o un Bristol, por ejemplo?

El Pekín-París de 1907

El 31 de enero de 1907, el periódico parisino Le Matin lanzó el siguiente reto: "Tenemos que demostrar que un hombre con un coche ya puede hacer cualquier cosa e ir a cualquier parte. ¿Alguien se compromete a viajar de Pekín a París en coche este verano?".

De los 40 equipos que anunciaron su participación en la carrera, sólo cinco se presentaron a la salida, el 10 de junio de 1907, frente a la embajada de Francia en Pekín. El premio para el ganador era simplemente una botella Magnum de champán Mumm.

A excepción del príncipe italiano Scipione Borghese y su copiloto Ettore Guizzardi, en el Itala 35/45 HP de 7 litros, todos los demás corredores eran franceses: Charles Godard y Jean du Tallis, con un Spyker, Georges Cormier y Victor Collignon, cada uno con su De Dion-Bouton, así como Aguste Pons y Oscar Foucauld, con un triciclo Contal Mototri.

Estos intrépidos conductores tuvieron que recorrer casi 15.000 kilómetros por el tramo de tierra más largo del mundo. No había reglas: el ganador sería el primero en llegar a París y punto. La ruta incluía territorios sin cartografiar y todo tipo de peligros, incluidos bandidos. A falta de carreteras, los competidores atravesaban desiertos y tierras salvajes sin más equipo de apoyo que los camellos que transportaban el combustible y establecían puntos de repostaje en los puntos repartidos por Asia.

El tipo de dificultad que Borghese afrontó en la carrera de 1907

El tipo de dificultad que Borghese afrontó en la carrera de 1907

Para que la prensa occidental pudiera seguir la aventura, un periodista acompañaba a cada equipo. La ruta seguía vagamente las líneas telegráficas que se extendían a lo largo de las rutas de las caravanas.

Hubo muchas trampas y sabotajes durante la carrera. Pons y Foucauld recibieron información errónea sobre uno de los puntos de repostaje. Sin gasolina y con poca agua, tuvieron que abandonar su triciclo Contal en el desierto de Gobi, entre China y Mongolia. Estaban a punto de morir de sed cuando fueron rescatados (con leche de yak) por una tribu local. Regresaron a París en barco a tiempo para ver la llegada de los vencedores.

El Itala 35/45 HP, que a veces podía alcanzar los 100 km/h, demostró ser muy superior a los demás coches. La confianza era tal que el Príncipe Borghese se permitió un desvío de más de 700 km entre Moscú y San Petersburgo para asistir a una cena en su honor. El 10 de agosto de 1907, el noble italiano cruzó la línea de meta en París para ganar el primer desafío Pekín-París, tras recorrer 14.994 km en exactamente dos meses.

No fue hasta 20 días después cuando apareció el subcampeón: Charles Godard con Spyker. Desde la salida en Pekín, Godard se quedó prácticamente sin dinero y tuvo que pedir a los demás equipos que le suministraran combustible. El Spyker ni siquiera le pertenecía: simplemente se lo habían prestado. Al final de la carrera, Godard fue detenido por fraude. Comier y Collignon también consiguieron llegar a París, terminando tercero y cuarto, respectivamente.

Galería: Rally París-Pekín 2024