En realidad, el Passat original, con 4,20 metros de longitud, era un Audi 80, que Giugiaro modeló como un compacto. Esta peculiaridad ahorró tiempo y dinero en la fase de desarrollo.

Al principio, Volkswagen tenía en mente el sobrio nombre 511, pues su antecesor se denominó 411, pero los clientes hicieron cambiar de parecer a la marca, porque no guardaban buen recuerdo de aquel vehículo. En enero de 1974, la firma alemana lanzó el Passat Variant.